Als die Mars InSight-Mission der NASA zu Ende geht, verabschieden sich JPL-Ingenieure von ihrem Zwilling

Pranay Mishra beugte sich über den Boden ihres Arbeitsplatzes und hob eine Handvoll von dem auf, was dem Marsboden am nächsten kommen könnte.

„Eigentlich ist es unbehandelter Granat“, sagte er und streute die grauen Körnchen in seine Handfläche. Winzige Rubinflecken fingen das Licht ein. Vermischt mit Diatomeenerde, einem feinen Pulver aus Algenfossilien, das oft von Gärtnern verwendet wird, ist das grobe graue Zeug ein anständiger Ersatz für die Dichte und Textur von Marsschmutz. Der einzige Unterschied ist, dass auf dem Mars niemand ihn reinigen muss.

„Ich habe drei Paar Schuhe zerrissen, als ich dort gearbeitet habe“, lachte der JPL-Systemingenieur. „Er folgt dir nach Hause. Es ist in deinem Auto, es ist in deinem Haus – es ist überall.



<p>Pranay Mishra, Systemingenieur am Jet Propulsion Laboratory der NASA, wischt Staub von ForeSight, einem Modell des Mars InSight-Landers der NASA.  </p>
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<p class=Carolyn Cole, Los Angeles Times

Pranay Mishra, Systemingenieur für das Jet Propulsion Laboratory der NASA, wischt Staub von ForeSight, einem Modell des Mars InSight-Landers der NASA.

In den letzten Wochen hat eine kritische Menge tatsächlichen Marsstaubs die Solarmodule des InSight-Landers der NASA beschichtet, der seit 2018 die Kruste, den Mantel, den Kern und die seismische Aktivität des Roten Planeten untersucht.

Am 19. Dezember gab die NASA bekannt, dass die letzte Mitteilung von InSight am 15. Dezember erfolgte. Das Team wird weiterhin versuchen, InSight zu kontaktieren, nur für den Fall, aber vorerst Es sieht so aus, als würde die Mission bald offiziell enden.

Es wird auch das Ende von ForeSight bedeuten, dem Gegenstück von Insight im Jet Propulsion Laboratory von La Cañada Flintridge.

In den letzten vier Jahren wurde ForeSight in einem Bett aus künstlicher Marserde von der Größe der Auffahrt eines Vorstadthauses geparkt und genau im gleichen Winkel wie sein Doppelgänger über 80 Millionen Meilen entfernt geneigt. Jede Bewegung von InSight wurde hunderte Male oder öfter an seinem irdischen Zwilling getestet.



<p>Das In-situ-Instrumentenlabor des Jet Propulsion Laboratory der NASA beherbergte ForeSight, den Zwilling von InSight.  </p>
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<p class=Carolyn Cole, Los Angeles Times

Das In-situ-Instrumentenlabor des Jet Propulsion Laboratory der NASA beherbergte ForeSight, den Zwilling von InSight.

Als InSight auf dem Mars auf Probleme stieß, führten Ingenieure ForeSight auf der Erde einer Reihe von Übungen zur Fehlerbehebung durch. Er hatte Ballons angebracht, um sein Gewicht in der Marsgravitation nachzuahmen, und Bewegungserfassungspunkte, die an seinen Rahmen geklebt waren, um seine Bewegungen genau zu messen.

Nachdem InSight sechs Monate nach dem Start auf Elysium Planitia gelandet war, setzten JPL-Ingenieure Virtual-Reality-Brillen auf, die mit Bildern geladen waren, die der Lander aus seiner unmittelbaren Umgebung zurückschickte. Dann stiegen sie auf alle Viere und krabbelten mit Gartenwerkzeugen, um den Schmutz des Lebensraums von ForeSight in eine perfekte Nachbildung der Landschaft um seinen Bruder auf dem Mars zu formen.

Kein Mensch hat InSight gesehen, seit es vor 4½ Jahren von der damaligen Vandenberg Air Force Base gestartet ist. Aber ForeSight war ein ständiger Arbeitsbegleiter für diejenigen, die damit beauftragt waren, InSight zum Erfolg zu führen.

Die Pläne für das Testbed begannen einige Jahre vor dem ursprünglichen Starttermin von InSight im Jahr 2016. Der NASA-Robotikingenieur Ashitey Trebi-Ollennu leitete das Design, eine Aufgabe, die er damit begann, sich ein fertiges Raumschiff vorzustellen, das auf Marsboden landet.

„Ich sehe den Lander auf dem Mars“, sagte Trebi-Ollennu. „Ich visualisiere das und spiele es rückwärts ab. Welche Funktionen benötige ich? »



<p>Pranay Mishra steht neben ForeSight, einem Zwilling des NASA-Landers Mars InSight.</p>
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<p class=Carolyn Cole, Los Angeles Times

Pranay Mishra steht neben ForeSight, einem Zwilling des NASA-Landers Mars InSight.

Ingenieure verwendeten ForeSight, um jeden Schritt des Prozesses hunderte, wenn nicht tausende Male zu wiederholen und ihr Verfahren unter einer Reihe von simulierten Bedingungen zu testen.

Sie installierten eine Reihe von Deckenleuchten, die den Prüfstand in einen schwachen goldenen Schein von einem Tag auf dem Mars tauchten, der weniger als die Hälfte des Sonnenlichts erhält, das die Erde erhält. Um zu überprüfen, wie die Kameras des Landers Sonnenlicht verarbeiten würden – das anders gestreut wird als künstliches Licht – rollten sie ForeSight über den Parkplatz.

Welche Emotionen auch immer InSight und Foresight hervorrufen, praktische Aspekte müssen an erster Stelle stehen. Das Testbed wird abgebaut und seine Einzelteile werden anderen JPL-Teams zur Wiederverwendung für ihre eigenen Zwecke angeboten, sagte Mishra. Alles, was nicht beansprucht wird, wird gespeichert.

Wenn die Batteriespannung von InSight auf dem Mars unter die kritische Schwelle fällt, wechselt der Lander in den Modus, den seine Designer als „toten Busmodus“ bezeichnen, sagte Missionsleiter Bruce Banerdt.

Sein Computer wird heruntergefahren. Die Elektronik hört auf zu arbeiten. Die Schaltkreise, die von den Solarmodulen zu den Batterien führen – eine relativ technisch einfache Funktion, die nur sehr wenig Strom benötigt – werden auf unbestimmte Zeit weiterarbeiten und die Batterien gerade genug aufgeladen halten, um InSight wieder zum Leben zu erwecken, wenn eine unerwartete Kraft eintritt entlang und reinigen Sie diese Sonnenkollektoren.

In diesem Szenario wird der Lander neu starten und sporadische Funksignale senden, die von jedem anderen Raumschiff gehört werden, das vom Mars aus kommuniziert, als ein spezifisches Geräuschmuster mit niedrigem Pegel, das die Ingenieure auf der Erde auf seine erneute Aktivität aufmerksam macht.

Wenn all diese Dinge passieren würden – eine Möglichkeit, die Banerdt mit einer Wahrscheinlichkeit zwischen 5 % und 10 % angibt – würde die Mission von InSight wieder aufgenommen.

„Das wäre cool“, sagte Banerdt. “Lass mich untertrieben sagen: Das wäre cool.”

Aber es wird kein Versuch unternommen, ForeSight wiederzubeleben, das dann endgültig verschwunden sein wird.

Obwohl Trebi-Ollennu länger als jeder andere im Team mit dem Dyno zusammengearbeitet hat, ist er nicht sentimental darüber, dass seine Idee zerlegt und eingemacht wird.

„In unserem Beruf geht das Material weg. Meine Emotion liegt also nicht im Material. Es ist für die Leute, mit denen ich gearbeitet habe, und die Beiträge, die sie geleistet haben – ihre Mühe und Schweiß, Meinungsverschiedenheiten und Geschäfte“, sagte er. “Wenn ich diesen Prüfstand sehe, sehe ich Menschen.”

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